Micha Laury: Understanding the Body – Feeling the Body – Projecting the Body. The Metaphorical Narratives of a Graphic Work

Micha Laury’s extensive, many-faceted, and exuberant graphic works are not only one of the most important components in his complex array of activities, but the main workshop for his ideas, projects, and artistic and philosophical deliberations, indeed for his ongoing self-reflections and commentaries on life, history and society. This rich oeuvre of drawings, both small and large in format, encompassing both preparative studies and autonomous works, technical, linear, virtually engineer-like and yet painterly, may be seen and appreciated simultaneously in diverse aesthetic discourses and in differing thematic contexts.

On the one hand – and this seems to be one of most evidential and obvious approaches – there is the biographical, anecdotal path. The artist’s life and fate, events, places and experiences, his engagement and responses to diverse social and political issues and problems, his connections to and involvement in the history of his period, all this itself is such a rich trove of material that it creates an unbelievably multifaceted narrative with several branches and levels of subtly hinted-at connotations. His atypical life story alone, from his youthful years at a kibbutz in rural Israel through to the army, and then on to his delving into the art world, his travels, his encounters and professional life in so many countries, offer an astoundingly rich and complex source of material for aesthetic reflections.

On the other hand – and for the contemporary interpretation, this appears the most important, the most universal – his work opens up a perspective for engaging – across the domains of art history – with the complex problematic of the competence and responsibility of the artist in an epoch of total indifference, the epoch of weary, desolate absence, with its deep-seated suspicion of the integrity and authenticity of the subject, in the everyday state of violence, long the usual state, the endangering and curtailing of sovereign opportunities for human action.

Particularly here, in this dense, multifaceted context, Micha Laury operates with art historical, mythological, and literary allusions toward models of diverse archetypical attitudes, which are embodied in the Grand Narratives of mythology, ethical and political discourses, or in the modern scientific, evolutionist narratives of legitimacy, as they are in the simple doings of ordinary life, in the banal occurrences of our day-in, day-out existence. War, injuries – physical, inflicted on the body, or psychological, scarring the mind –, the often violent conflicts and clashes between the representatives of different interest groups, of varying ideas, of diverse forms of belief and explanations of the universe, deliver countless examples every day of human behavior, which may – and perhaps should – be understood on a broader level, so to say on a metaphorical plane. In his work Micha Laury points out these possibilities of interpretation, for he sees what is – archetypically repeating itself – exemplary in these fragmentary, banal and transitory events and forms of behavior of our life.

Although Micha Laury always argues within the framework of a pictorial narrative that is related to the body, his intellectual radicalness; his sensual, material, and physical immediacy, his subversive imagination, and his strong emotionality manifest a provocative, touching closeness to the everyday, to ordinary experiences and ordinary realities.
Often, this makes his drawings heavy and grave, burdensome and gloomy, for he points to real – physical, bodily, material – experiences, to violations of the body, to limitations imposed on the physical capacity of humans. Consequential and persevering, he moves along the paths of his own real, immediate, true-to-life, pathos-less pictorial narrative, which is closely connected to his personal micro-history, without anecdotal relief, without autobiographical curiosities. The autobiographical elements are completely subordinated to the metaphorical narratives, for instance the exploration of the old and always relevant problematic of perspectives for prolonging the life of and extending the scope of the body, enhancing its competencies and capacities. The possible extending of the abilities of the body is simultaneously tied to the concrete experiences of the restrictions inflicted on the body and with their possible compensations, and so the competencies of prostheses, the mechanical imitation of the – missing, injured, limited – body, or with the perspectives for extending the capabilities of human intelligence, or conversely replacing human intelligence with artificial mechanisms, machines, and devices.

It is particularly here, in this context, that Micha Laury’s work gains a dramatic, frightening, at times even demonic dimension, because he – by dint of his radical fantasy, his subversive imagination, his projections and visions – is able to indicate real tendencies in the development of technical possibilities and their impact on society, on power structures and hierarchies. From the very beginning of his artistic work, Micha Laury has explored the question of bodily limitations, or extending the competence of the body; it is one of his central themes, whereby the limits and their overcoming, their compensation, their correction by prostheses is a fundamental anthropological theme, and so manifests a central, psychological question, namely the fear we have for our own body, our fear of violation of our body, of mutilation, of losing our body. These psychological, anthropological questions are pondered and articulated in diverse works, in various media, and in different thematic and metaphorical contexts. The ancient idea of extending the scope of human capacity through artificial means, through devices and machines, or the even more radical notion of creating artificial humans, in other words, repeating the divine act of creation of man with the aid of magic or science, appears in the work of Micha Laury in connection with the immediate, simple, and concrete experiences of his life, his personal, real story. While Micha Laury works in the context of this extremely richly faceted narrative, he continually, and naturally, refers to his own immediate life experiences in various social organizations and human environments. In a group of earlier works, for example The Arab Village, he shows streets and buildings, segments of walls and trees, which were in fact present in his surroundings. In a large group of works, which he calls Architecture of the Body, he combines body parts, mainly arms and legs, with objects that are used in housekeeping or agriculture. Exemplary in this regard are the drawings that depict furniture connected directly to certain human activities. In these connections it becomes clear that the furniture – in a certain sense – can be viewed as complementing the body, as extensions of limbs, as a lengthening of certain body parts, whereby, once again, expanding the competence of the body, enlarging the force and power of physical conditions, and with them, overcoming human limits.

Visualizing the latent, but vital connections between diverse organs forms another thematic field in the graphic oeuvre of Micha Laury. The connection between mouth and ears, mouth and brain, brain and ears, or arms, legs, and brain not only point to actual mechanisms of the nervous systems and functions in the human body, but also visualize metaphorical hierarchies and functions, for instance the question of power, of the command center of decisions, the disparity between the decision-making systems and the executive organs. In this way the body parts are integrated into a metaphorical reinterpretation; and so the physical, material, bodily reality receives a meta-level of ethical, anthropological considerations. Particularly, the contextualization of the brain metaphorical meanings, such as power and powerlessness, sovereignty and dependence, autonomous, freely made decisions or subordinated position. Simultaneously, with the metaphorical intimations to broader, ethical discourses, there remain direct pointers to everyday realities, which always connect the ethical and poetical connotations with the singular concrete experiences of the artist, and never let them uncouple from this basis.

This generates the peculiar poetic immediacy, simplicity, and suggestiveness of Micha Laury’s work. His drawings are by no means allegorical illustrations for his complex and ultimately ethical, historical and political discourses, but are plain facts unfurling an immediate impact – they are strongly sensual, often enigmatic, always sparing and devoid of pathos, or they are quasi banal, material things from his everyday life, for instance the objects of his former rural surroundings, like buildings, walls, windows, doors, furniture, devices, or simply streets, trees, rivers and maps. The mysterious reinterpretation of forms in his drawings manifests the mental taking-into-use of things, whereby they are integrated into diverse metaphorical thought structures. The mingling of body and artifact, of organic, natural things and mechanical devices, respectively the connection between the inner organs of the body and movements, activities, and work processes, these point to complex, concealed functional mechanisms, which – through the artistic, metaphorical expansion of the connotations – materialize fundamental anthropological realities.

Micha Laury shows us this mental, intelligible reinterpretation of all possible objects and things in our surroundings, whereby the anthropological integration of natural things and useful objects and devices produced by humans in the complex processes of human actions points to the reciprocal connectivity of all the elements. This reciprocal, active, unavoidable, dialectic, general and real connectivity appears to be the vital force of all creative systems; the genesis of certain poetical, suggestive, enigmatic – cultural, mythical – metaphors conveys this fundamental, human, social experience. In his drawings, Micha Laury creates an almost encyclopedic catalogue, a gigantic, complex, almost scientific and simultaneously nonetheless somewhat mysterious archive of the countless small formations that arise out of the continuous, vital – and remarkably natural – interpenetration of organic bodies and mechanical objects. The poetic mysteriousness of these simple, pathos-less and concretely presented things point to the broad, far-reaching, metaphorical reserves of meaning that suggest the vital, reciprocal dialectical, and general connectivity of all human realities. Micha Laury’s pictorial metaphors are witnesses and bearers of this knowledge.

Milan, March 2013

Micha Laury : Compréhension du corps – Ressenti du corps – Projections du corps. Les narrations métaphoriques de l’oeuvre figurative

Le travail figuratif complet, varié et abondant de Micha Laury semble être non seulement l’une des principales composantes de ses activités complexes, mais également l’atelier central de ses idées, de ses projets et de ses réflexions artistiques et philosophiques, voire même de ses autoréflexions et de ses commentaires permanents sur la vie, l’histoire et la société. Cette oeuvre riche de dessins en petits et grands formats, préparatoires ou autonomes, techniques, linéaires, picturaux, relevant presque de l’ingénierie, peut être perçue simultanément dans divers discours esthétiques et dans différents contextes thématiques.

D’un côté, l’oeuvre peut être appréhendée en rapport avec le parcours biographique et anecdotique de l’artiste. Cette approche est certainement la plus évidente de toutes. Sa vie, son destin, les événements, lieux et expériences, son engagement et ses réponses aux diverses problématiques sociales et politiques, ses alliances, son implication dans l’histoire de son époque, constituent une matière si riche qu’elle crée une narration incroyablement diversifiée, articulée autour de nombreuses extensions et de nombreux niveaux de connotations évoqués avec subtilité. L’histoire de sa vie à elle seule, qui n’a rien de banale, depuis sa jeunesse passée dans un kibboutz de campagne en Israël jusqu’à l’armée et au monde de l’art, ses voyages, ses rencontres et sa vie professionnelle dans différents pays, représentent un terrain extrêmement riche et complexe pour des réflexions esthétiques. D’un autre côté, les perspectives s’ouvrent d’une confrontation historico-culturelle avec la problématique complexe de la compétence et de la responsabilité de l’artiste à l’heure où règnent une indifférence totale, une absence désabusée et sombre de repères, une mise en doute profonde de l’intégrité et de l’authenticité du sujet, une violence quotidienne devenue une norme habituelle, ainsi qu’une menace et une restriction des capacités d’actions souveraines de l’individu. Cet aspect semble le plus important et le plus universel pour l’interprétation contemporaine de l’oeuvre.

Dans ce contexte varié et intense, Micha Laury opère souvent au moyen d’allusions aux modèles de diverses attitudes archétypiques, allusions mythologiques et littéraires subtiles d’ordre historico-culturel. Ces modèles s’incarnent aussi bien dans les Grands Récits des narrations mythiques et des discours éthiques et politiques, ou dans les histoires scientifiques évolutionnistes modernes de la légitimation, que dans les actes simples du quotidien, dans les événements banals de tous les jours.
La guerre, les blessures – physiques, corporelles ou psychiques et mentales -, de même que les conflits et les heurts souvent violents entre les représentants de différents groupes d’intérêt, de différentes conceptions, de diverses formes de croyance et d’appréhension de l’univers, livrent chaque jour des exemples d’actes et de comportements humains qu’il serait possible de comprendre et qui devraient être interprétés selon des niveaux de perception plus larges et pour ainsi dire métaphoriques. Dans son travail, Micha Laury fait référence à ces possibilités d’interprétation car il perçoit dans les formes de comportement et dans les événements fragmentaires, banals et éphémères de notre vie, quelque chose d’exemplaire qui se répète de manière archétypique. Même si l’argumentation de Micha Laury repose sur une narration figurative relative au corps, sa radicalité intellectuelle, son immédiateté sensuelle, matérielle et physique, son imagination subversive et sa forte charge émotionnelle manifestent une proximité provocante et touchante par rapport aux expériences et aux réalités du quotidien. Cela rend souvent ses dessins durs, encombrants et sinistres, puisqu’il se réfère à des expériences réelles, à des blessures du corps et à des restrictions des capacités physiques de l’Homme. Il se déplace constamment et de manière cohérente sur les chemins de sa propre narration figurative réelle, immédiate, proche de la vie et sans pathos, lesquels chemins sont étroitement liés à sa micro-histoire personnelle, sans divertissements anecdotiques et sans curiosités autobiographiques. Les éléments autobiographiques sont parfaitement secondaires par rapport aux narrations métaphoriques, comme par exemple la confrontation avec l’ancienne problématique, pourtant toujours actuelle et pertinente, des perspectives de la prolongation et de l’extension du corps, ou plus précisément des compétences et des capacités du corps humain.
L’élargissement possible des capacités du corps se combine simultanément aux expériences concrètes de la limitation du corps et à leurs possibles compensations, c’est-à-dire par les compétences des prothèses, allant de l’imitation mécanique du corps manquant, blessé ou limité, aux perspectives de l’extension des capacités de l’intelligence humaine, ou du remplacement de l’intelligence humaine par des mécanismes, machines et appareils artificiels.
Dans ce contexte l’oeuvre de Micha Laury prend toute sa dimension dramatique, effrayante et parfois même démoniaque, car il fait allusion, par sa fantaisie radicale, par son imagination subversive, par ses projections et ses visions, à certaines tendances réelles de l’évolution des possibilités techniques et de leur conséquence sur la société, les structures du pouvoir et sur les hiérarchies. Dans son travail artistique, Micha Laury s’intéresse dès le départ aux questions de la limitation corporelle et de l’extension des compétences du corps en tant que thèmes centraux, tandis que l’insuffisance corporelle et les efforts pour la surmonter, pour la compenser, pour la corriger, par des prothèses, constituent un thème fondamental anthropologique et une question centrale d’ordre psychique, à savoir la peur de son propre corps, de la blessure, de la mutilation et de la perte de son corps.
Ces thèmes psychologiques et anthropologiques sont traités dans ses divers travaux, dans différents médias et dans différents contextes thématiques et métaphoriques. Les représentations très anciennes de l’extension des capacités humaines par des moyens artificiels, par des appareils et des machines, ou les représentations encore plus radicales de la création de l’être factice – c’est-à-dire de la reproduction de l’acte divin de création de l’Homme à l’aide de la magie ou de la science -, apparaissent dans l’oeuvre de Micha Laury en lien avec les expériences immédiates, simples et concrètes de sa vie, de son histoire personnelle et réelle. Tandis que Micha Laury travaille dans le contexte de cette narration extrêmement riche, il se réfère en permanence très naturellement aux réalités de son histoire personnelle dans diverses organisations sociales et divers environnements humains. Dans un ensemble de travaux antérieurs, comme par exemple The Arab Village, il montre des rues et des maisons, des murs et des arbres qui faisaient en effet partie de son environnement. Dans un grand groupe d’oeuvres, qu’il désigne comme Architecture of the Body, il allie des parties du corps, notamment des jambes et des bras, à des objets utilisés pour le ménage ou le travail agricole. Les dessins représentant des meubles immédiatement associés à certaines activités humaines illustrent particulièrement bien cette méthode. Ces associations mettent en évidence que le meuble peut d’une certaine manière également être considéré comme un complément du corps, comme l’extension des membres du corps, comme la prolongation de certaines parties du corps, tandis que sont à leur tour thématisés l’extension de la compétence du corps, l’agrandissement de la force et du pouvoir des conditions physiques et avec eux les efforts pour surmonter l’insuffisance de l’Homme.

La visualisation des associations latentes mais vitales entre divers organes constitue un autre cercle thématique dans les dessins de Micha Laury. Si le lien entre bouche et oreilles, bouche et cerveau, cerveau et oreilles, ou bras, jambes et cerveau fait allusion à certains mécanismes nerveux effectifs et à certaines fonctions opérantes dans le corps humain, ou plus précisément dans le système nerveux, l’artiste visualise également certaines hiérarchies et fonctions métaphoriques, comme par exemple la question du pouvoir, du centre des décisions et de la différenciation entre les systèmes décisionnels et les organes exécutifs. Les parties du corps sont ainsi intégrées au sein d’une réinterprétation métaphorique ; la réalité physique, matérielle et corporelle se place ainsi au niveau des réflexions éthiques et anthropologiques. Dans ces circonstances, la contextualisation du cerveau renvoie tout particulièrement à des significations métaphoriques, comme par exemple le pouvoir et l’absence de pouvoir, la souveraineté et la dépendance, la liberté de décider de manière autonome ou au contraire la position de soumission. Les allusions métaphoriques à des discours éthiques plus vastes s’accompagnent de références aux réalités quotidiennes qui associent toujours les connotations éthiques poétiques aux expériences singulières et concrètes de l’artiste, sans jamais les séparer de cette base.
De là provient l’immédiateté étrange et poétique, la simplicité et la suggestivité du travail de Micha Laury. Ses dessins ne sont aucunement des illustrations allégoriques de ses discours politiques complexes et en définitive éthiques et historiques. Ils sont au contraire des faits visuels et plastiques simples à action immédiate, très sensoriels, souvent un peu énigmatiques et toujours parcimonieux et sans pathos, des choses matérielles quasi banales de son quotidien, à l’image par exemple d’objets de son ancien environnement rural tels des maisons, des murs, des fenêtres, des portes, des meubles et des appareils, ou simplement des rues, des arbres, des fleuves et des cartes géographiques. La réinterprétation mystérieuse des formes dans ses dessins témoigne de l’utilisation mentale des choses, alors même qu’elle est intégrée dans diverses structures de pensées métaphoriques. Le mélange du corps et d’artéfact, de choses organiques naturelles et d’appareils mécaniques, ou encore l’alliance d’organes internes du corps et de mouvements, d’activités et de procédures de travail renvoient à des mécanismes de fonctionnement complexes dissimulés. Ces mécanismes matérialisent des réalités anthropologiques fondamentales par le biais de l’extension artistique métaphorique des connotations.

Micha Laury nous montre cette réinterprétation mentale intelligible de tous les objets et toutes les choses possibles dans notre environnement, tandis que l’intégration anthropologique des choses naturelles aussi bien que des appareils et objets utiles produits par l’Homme dans les processus complexes des actes humains, renvoie aux liens mutuels existant entre chaque élément. Ces liens mutuels, actifs, inéluctables, dialectiques, généraux et réels semblent être la force vitale de tous les systèmes créatifs, alors que l’apparition de certaines métaphores poétiques, suggestives, énigmatiques (culturelles et mythiques) véhiculent cette expérience fondamentale humaine et sociale. Dans ses dessins, Micha Laury crée un catalogue presque encyclopédique, des archives gigantesques, complexes, quasi scientifiques et à la fois malgré tout un peu mystérieuses, d’innombrables petites formations, qui naissent de l’interpénétration permanente, vitale et étrangement naturelle des corps organiques et des objets mécaniques. Le caractère mystérieux, poétique, de ces choses simples, sans pathos et représentées de manière concrète, renvoie aux réserves de sens métaphoriques qui évoquent les liens généraux, vitaux, réciproques et dialectiques des réalités humaines. Les métaphores picturales de Micha Laury sont autant de témoins et de vecteurs de ce savoir.

Milan, mars 2013